Je déclare un intérêt: je suis dépendant du thé. Je ne peux pas être à Tony Benn niveaux de consommation, mais je reçois dans plus d'un rabat lorsque les fournitures de thé sont en cours d'exécution bas à la maison que lorsque le vin est, et j'ai une fois presque expulsé un colocataire parce qu'elle a parcouru l'intérieur de la théière. (vous n'avez tout simplement pas faire cela.) Alors peut-être que j'ai été prédisposé à aimer ce livre, et, en effet, j'ai trouvé qu'il était difficile de poser.


Après un certain temps, j'ai commencé à remarquer quelque chose d'étrange au sujet de ses tournures de phrase et de vocabulaire: "liqueur" utilisé comme synonyme de "l'alcool", et pas seulement l'infusion infusé de thé; grêlons «la taille des balles de baseball»; et "couleur" où je m'attendais à la couleur. Car, étonnamment, Koehler est américain et, bien que nulle part dans les 10 m carrés qui composent sa patrie pouvez-vous obtenir une tasse de thé décent, il semble connaître son sujet très bien. Le livre est bourré de faits saisissants et éclairant. Par exemple, la popularité du thé en Inde-en particulier le thé de la route omniprésente, épicé et sucré-date en grande partie des années 1960. Il raconte une vente aux enchères en 2003 dans lequel le thé de la succession Makaibari-qui, adhérant à des pratiques biodynamiques est cueillie à la pleine lune-vendu pour 18 000 roupies par kilo, ou près de $400, un record à l'époque. Le lot total a été, comme Koehler le dit, "l'équivalent de deux valises de thé en cours pour $10 000 chacun".

Il ne s'agit pas seulement de Darjeeling, cependant; et même pas à propos du thé. Il s'agit également de l'histoire de l'Inde coloniale et post-coloniale (avec un préjugé compréhensible en faveur des régions productrices de thé du nord-est). Certains des récits de la domination coloniale sont légèrement teintés de rose, et on soupçonne un ton plus apologétique ou sévère sur les jours du Raj serait venu d'un écrivain britannique. Dans le bref, bizarre mais charmant chapitre "nostalgie", il tombe pour les charmes de la Windamere, un hôtel à Darjeeling, où le temps semble s'être arrêté, et où un Gimlet est fait avec six pièces de gin à l'un de rose de la chaux cordiale, plutôt que les quatre habituels.

Mais comme pour le reste, c'est un livre grouillant de personnages et d'intérêt. Koehler, décrit comme «écrivain, photographe, voyageur et cuisinier», a la curiosité de Polymath pour tout, ainsi que la capacité de l'écrivain d'écouter et de raconter une bonne histoire. Rajah Bédard, de la succession Makaibari, a décidé de devenir un planteur de thé après, ou plutôt tandis que, tombant d'un cheval effrayé tout en chassant: «dans la fraction de seconde que je suis tombé, j'ai perçu une bande brillante de lumière blanche, me reliant aux arbres dans les forêts autour de moi ... les bois ont chanté dehors mélancoliquement dans un concerto incroyable,'Sauvez nous!» Nous sauver! Je ne m'y attendais pas. Je ne m'attendais pas à cela, à partir d'une description de Silver Needle, un thé de style chinois de spécialité: «sa couleur éponyme vient de la fine pubescence qui recouvre le dessous de chaque bourgeon de feuilles.» Que "pubescence" est surprenant, mais quand on y pense-n'est-ce pas bon?

C'est un livre si richement dégressif. Expériences mystiques, la langue et la littérature (on nous rappelle que dans le viol de la serrure en 1714 Alexander Pope rime avec "le thé" avec "obéir", mais que Charles Churchill, 50 ans plus tard, il rime avec "See" dans le fantôme), l'histoire, l'atmosphère locale par le potful et même, à la fin, des recettes pour les spécialités locales telles que l'Himalaya boulettes à la vapeur, Thukpa (un plat de nouilles Darjeeling) et-surréaliste-sandwichs concombre.

Malheureusement, et de façon alarmante, le thé Darjeeling est sous d'énormes pressions du changement climatique, des pratiques agricoles insympathiques (déforestation, principalement) et de l'économie (le coût élevé de la main-d'œuvre; le thé ne peut être cueilli à la main). Il peut ne pas être avec nous, de quelque façon abordable, pour beaucoup plus longtemps. Dans ce cas, ce livre sera son épitaphe.