Les universitaires qui étudient la montée de la boisson nationale du Royaume-Uni découvrent la boîte du XVIIe siècle des feuilles et des fleurs de la Chine dans les magasins du Musée d'histoire naturelle.

Le plus vieux thé en Grande-Bretagne, une boîte de feuilles et de fleurs soigneusement étiqueté "une sorte de thé de la Chine" plus de 300 ans, a tourné dans les magasins du Muséum d'histoire naturelle à Londres.


Quand il a été ramené par James Cuninghame, un chirurgien écossais et naturaliste amateur à la fin du 17ème siècle, le thé était encore une rareté fabuleuse, vendu à entre six et 60 shillings la livre, 10 fois le prix de même le meilleur café. Cuninghame était un chasseur de plantes passionné, et peut avoir recueilli ses échantillons à Amoy dans la province de Fujian, ou sur l'île de Chusan où il décrit le thé de plus en plus sauvage et les fermiers locaux préparant les feuilles pour la boisson.

Des universitaires de la Queen Mary University de Londres ont découvert ses échantillons tout en faisant des recherches sur l'histoire de l'importation exotique qui est rapidement devenue la boisson nationale britannique, pour un livre qui sera publié cet été. Ils aspiraient à le goûter, mais n'étaient même pas autorisés à toucher le thé. Au lieu de cela, le couvercle en verre de la petite boîte en carton a été soulevée, et ils ont été autorisés à renifler le contenu.

«il avait une odeur très très faible de foin», l'un des universitaires, Matthew Mauger, a déclaré. «au XVIIIe siècle, les écrivains qui luttent pour décrire cette nouvelle boisson exotique se réfèrent à l'odeur du foin», a déclaré son co-auteur Richard Coulton. Cependant, il a ajouté: «le thé frais ne dure vraiment pas très longtemps-je doute beaucoup qu'il serait buvable.»

Cuninghame correspondait avec un homme de médecine encore plus passionné et bien plus riche et collectionneur de plantes, Hans Sloane. Sloane avait introduit l'Angleterre à une autre infusion exotique. En ajoutant du lait aux fèves de cacao moulues de la Jamaïque, il a réduit l'amertume, et a donné naissance à boire du chocolat. Comme le chocolat, le thé a d'abord été promu pour sa valeur médicinale.

Sloane a acquis les échantillons de Cuninghame à la fois de feuilles de thé sauvage sur la branche, qui ont été ajoutées aux milliers de plantes pressées dans son herbier, et la petite boîte de thé transformé et préparé, qui est devenu le point 857 dans sa collection "substances végétales". Ses collections sont devenues si vastes qu'elles ont été à la base du British Museum et du Muséum d'histoire naturelle, où le thé s'est retrouvé, redécouvert avec son label original 857 seulement lorsque le catalogue du XVIIIe siècle a finalement été numérisé.

«les meilleurs thés, favorisés par l'empereur, ont été décrits comme grands feuilles et lâchement laminés, et c'est exactement ce que nous voyons dans cet échantillon, alors nous aimons à penser que nous avons une boîte de thé impérial», Coulton dit.

Le thé de 300 ans avait l'air remarquablement comme un paquet de feuilles de thé qu'un collègue venait de leur apporter comme un cadeau de la Chine, qui produit un thé d'or pâle avec – indéniablement – l'odeur d'un champ de foin fauché.

Leur livre retrace l'histoire de l'engouement pour une boisson qui, les visiteurs en Angleterre ont été bientôt notant dans l'émerveillement, est devenu une obsession nationale.

Dès le début, malgré, ou à cause de, le coût énorme, la consommation de thé se répandit rapidement parmi les riches. Par 1660 Samuel Pepys enregistré: «J'ai envoyé pour une tasse de tee (une boisson de porcelaine) dont je n'avais jamais bu avant.» Les tasses de porcelaine et les pots de thé sont entrés avec les feuilles, utilisé comme ballast pour contrecarrer le problème pour les expéditeurs d'une cargaison très encombrante mais très légère.

La boisson est devenue moins chère au 19ème siècle quand la compagnie d'Inde de l'est a commencé à importer dans le thé en vrac cultivé sur la terre qu'elle a contrôlée en Inde, au lieu d'entrer dans les négociations hargneux avec des commerçants chinois.

Il s'agissait d'une réforme fiscale qui a finalement apporté le thé dans la prise de l'ouvrier ordinaire, quand en 1784 William Pitt le plus jeune a réduit la taxe sur elle de 120% à 12,5%-et a frappé la taxe de fenêtre au lieu-dans une tentative pour apaiser l'épidémie nationale de la contrebande de thé.

Coulton et mauger tracé les dossiers du Cabinet des discussions sur la quantité de thé potable augmenterait, et l'évasion fiscale chute, comme le gouvernement a cherché à équilibrer les livres. À la fin du XVIIIe siècle, ils ont constaté que de petites quantités de thé étaient sur la liste d'épicerie hebdomadaire pour les ménages même pauvres.

Le thé est devenu un emblème de la vertu intérieure et la tempérance-bien que le mouvement de tempérance était initialement suspect de ses qualités dangereusement stimulantes-et le thé briser la pause joyeuse obligatoire dans une journée épuisante du travail industriel.

Coupable, à la fois Coulton et mauger admettre que, malgré le pot de thé en verre impressionnante et la gamme de thés de feuilles exotiques dans leur bureau partagé, leur thé habituelle est un chassieux-Eyed REACH pour le plus proche sac de thé.